사고로 비상탈출을 앞둔 조종사 갑자기 포기한 이유

오늘은 '진정한 군인' 한 분을 소개할까 합니다. 타인을 살리기 위해 자신을 희생한 분이죠. 숭고한 '살신성인'의 정신이 빛나는 이상희 공군 대위가 바로 그 주인공입니다. 훈련 중에 착륙 준비를 하던 이상희 대위의 전투기가 다른 교관의 전투기와 충돌하는 사고가 발생했습니다. 전투기가 급하강하는 일촉즉발의 상황에서도 이 대위는 탈출을 시도하지 않았습니다. "사고로 탈출을 준비하던 조종사가 갑자기 탈출을 포기한 이유"에 대해 자세히 알아보겠습니다. 

오늘의 주인공인 이상희 대위(사고 당시 중위)는 한국항공대학교 항공운항과를 졸업한 뒤 학군 17기 공군 소위로 임관했습니다. 1991년 12월 13일 오후 3시 01분경, F5A기를 몰고 광주광역시 상공에서 훈련비행을 하던 중에 불의의 사고를 겪게 됩니다. 착륙을 시도하던 F-5A 3번기와 예기치 못한 공중 추돌 사고가 발생한 것입니다. 


상대 공군기에 타고 있던 조종사는 낙하산으로 비상탈출을 시도해 목숨을 건졌으나 이 대위는 제 때에 탈출을 하지 못해 목숨을 잃었습니다. 그도 공중 추돌 사고가 발생한 직후에는 탈출을 시도했으나 이내, 탈출을 갑자기 포기해버렸다고 합니다. 어떻게된 사연일까요? 


국민들의 가슴을 뭉클하게 만들었던 사연을 자세히 소개하겠습니다. “추락한다. 탈출하겠다. 앗! 전방에 마을이 보인다. 탈출불가!” 라는 교신이 그가 전하는 마지막 말이었습니다. 당시, 산산조각이 난 기체에서 위의 이상희 대위의 마지막 목소리가 담긴 기내 녹음 장치가 발견되면서 전 국민의 눈시울이 붉어졌습니다. 


사고 후, 그가 조종하던 전투기는 이미 통제불능의 상태였고 민가가 밀집한 광주광역시의 한 민간 마을을 향해 하강하고 있었습니다. 그래서 민간인 희생을 막기 위해 그는 추락하는 전투기에서 탈출하는 대신에 조종간을 잡은 채 살신성인의 길을 택했습니다. 민가가 없는 추락지점을 택하다 비상탈출 시간을 놓친 것이죠. 결국, 마을에서 불과 10여 미터 밖에 떨어지지 않은 미나리 밭으로 추락해 장렬히 산화한 이상희 대위입니다. 


그때 그의 나이가 고작 23살이었습니다. 어릴 때부터 조종사의 꿈을 키워오며 공군 소위로 임관한 그는 20대의 젊은 나이에 그렇게 세상을 떠나게 되었습니다. 하지만 그의 용기와 숭고한 희생 정신으로 인해 마지막까지 민간인의 피해를 최소화할 수 있었습니다. 


만일 이 대위가 기수를 돌리지 않고 비상탈출을 택했다면 비행기는 광주광역시 서구 덕흥마을 민가를 덮쳐 엄청난 피해가 발생했을 것이라는 것이 당시 군 관계자들의 증언입니다. 당시 상황을 목격했단 마을 주민도 “충돌한 비행기 중 한대가 추락지점을 찾듯이 방향을 바꿨다. 만약 그대로 추락했더라면 덕흥마을 민가를 덮쳐 엄청난 피해가 났을 것”이라고 언급했습니다. 


지금으로부터 무려 27년전의 사고였지만 아직까지도 회자되는 이야기입니다. 최근 다시 한번 온라인 커뮤니티와 SNS(소셜네트워크서비스)에서 이상희 대위의 이야기가 확산되면서 감동의 물결을 불러일으키고 있습니다. 


고 이상희 대위를 기리기 위해 경기도 성남시 분당구의 한 지역에는 '상희공원'이라는 작은 공원도 만들어져 있습니다. 상희공원 가운데에는 고 이상희 대위의 추모 독수리상도 위치하고 있는데요. 뿐만 아니라 이 대위의 숭고한 뜻을 알리기 위해 지역 주민들은 2008년부터 지속적으로 음악회와 작품발표회를 열고 있다고 합니다. 이 대위의 살신정인 정신에 다시 한번 감사의 마음을 가지며 이상으로 글을 마무리하겠습니다.


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